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Pandémie : histoire d’un mot et d’un concept

Pandémie, le mot fait florès dans la presse et sur Internet depuis quelques semaines, en particulier depuis que l’Organisation mondiale de la santé (OMS) a déclaré le 11 mars 2020 que « la Covid-19 pouvait être qualifiée de pandémie », ajoutant qu’« il s’agit de la première pandémie causée par un coronavirus ». Mais qu’est-ce qu’une pandémie ? Quelles sont les caractéristiques de base des pandémies ? A quand remonte l’apparition de ce terme dans un texte médical, dans un dictionnaire ?
 

La définition du terme pandémie est, si j’ose dire, à géométrie variable selon les ouvrages d’épidémiologie. Une pandémie (du grec pan : tout ; demos : peuple, population) est une « épidémie de grande ampleur », « une forme d’épidémie s’étendant à un continent, voire à la terre entière », « une épidémie sur une vaste zone, affectant généralement une grande partie de la population et s’étendant ou survenant largement sur une région, un pays un continent ou à l’échelle mondiale ».

Si les définitions s’accordent sur un point, en l’occurrence celui de considérer qu’il s’agit d’une grande épidémie, elles ne précisent pas pour autant si celle-ci est sévère, explosive, voire nouvelle. Pour l’Organisation mondiale de la santé, ce caractère de nouveauté prime. En effet, selon l’OMS : « on parle de pandémie en cas de propagation mondiale d’une nouvelle maladie ».

 

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