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Oncologie : identification d’un "système nerveux" au sein des tumeurs

C’est une découverte qui fera probablement date dans l’histoire de l’oncologie. Elle ouvre, en tout cas, la porte à de nombreuses pistes thérapeutiques complétement inédites par rapport à celles que l’on explorait jusqu’à présent. Des chercheurs français (Inserm, CEA) ont, en effet, mis en évidence que des neurones apparaissent au sein du microenvironnement tumoral, et participent au développement de la tumeur. Ainsi, après le rôle du système vasculaire, puis immunitaire, c’est celui du système nerveux que l’on commence à entrevoir en oncologie.

Cette constatation est d’autant plus étonnante que la production de nouveaux neurones est rare chez l’adulte, survenant uniquement dans deux régions particulières du cerveau : le gyrus denté dans l’hippocampe, et la zone sous-ventriculaire.

Cette découverte est le fruit des recherches de l’équipe de Claire Magnon (Institut de radiobiologie cellulaire et moléculaire, CEA, Fontenay-aux-Roses). Déjà en 2013, elle avait montré, à partir de cancers prostatiques, qu’il existait une infiltration de la tumeur par des fibres nerveuses, issues de prolongements d'axones de neurones pré-existants. Ce phénomène était associé à la survenue et à la progression du cancer. Mais il restait à savoir d’où provenait ce réseau nerveux.

Pour approfondir cette question, les chercheurs ont mené une étude sur 52 patients atteints de cancer de la prostate, ce qui a permis de découvrir la présence d’une protéine, la doublecortine (DCX), exprimée par les cellules progénitrices neuronales, lors du développement embryonnaire et chez l’adulte dans les deux zones du cerveau où les neurones se renouvellent. Cette découverte atteste donc de la présence de ces progéniteurs neuronaux DCX+ en dehors du cerveau. En outre, la quantité de cellules DCX+ était parfaitement corrélée à la sévérité du cancer. La nouvelle question était donc : comment ces progéniteurs arrivent là ?

Grâce à différentes expériences, en particulier sur des souris transgéniques porteuses de tumeurs, l’équipe a mis en évidence...

Sources : 
CEA, Inserm, 16 mai 2019. Nature, 15 mai 2019.
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